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Los investigadores descubren por qué los meteoritos explotan antes de golpear la Tierra

Los investigadores descubren por qué los meteoritos explotan antes de golpear la Tierra



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Si alguna vez ha mirado lo suficientemente de cerca el cielo nocturno en una noche clara, probablemente haya visto algunas "estrellas fugaces", objetos celestes que parecen moverse por el espacio a velocidades increíbles, dejando un rastro cósmico masivo detrás de ellos. La sabiduría convencional nos dice lo que realmente está sucediendo: los desechos del espacio ingresan a nuestra atmósfera y luego se queman debido a la fricción antes de que puedan acercarse a nosotros. Y eso también es algo muy afortunado, porque si no fuera por nuestra atmósfera, constantemente seríamos arrojados por materiales espaciales que se mueven a velocidades increíbles, y los resultados serían catastróficos.

Pero, ¿qué está sucediendo realmente allí cuando vemos eventos como estrellas fugaces y lluvias de meteoritos? Con escombros pequeños, es obvio que el objeto entra en nuestra atmósfera a gran velocidad y la fricción hace que se queme. Pequeño significa muy pequeño; la mayoría de las estrellas fugaces que verá en una noche clara son guijarros o incluso motas de polvo. Pero los objetos más grandes, de hasta varios metros de diámetro, pueden tener un impacto mucho mayor.

El impacto de Tunguska

El evento de Tunguska fue una catástrofe causada por un meteoro que rompió la atmósfera y explotó sobre la superficie en Siberia. El calor de la explosión se pudo sentir a más de 40 millas de la zona de impacto, y la presión sísmica se midió en toda Inglaterra, lo que demuestra la fuerza que crean estos objetos cuando caen hacia la tierra. Se estima que la roca en cuestión tenía unos 120 pies de ancho, pesaba 220 millones de libras, cayó a una velocidad de aproximadamente 33,500 millas por hora y calentó el aire a su alrededor a 44,500 grados Fahrenheit. El asteroide explotó a 28.000 pies sobre la superficie, creando una explosión 185 veces más fuerte que una bomba nuclear.

Otro evento similar ocurrió en 2013 en Chelyabinsk, Rusia.

El video muestra muchos ángulos diferentes del evento, mostrando cuán ridículamente brillante se volvió la roca que caía y cuánta fuerza se generó. El meteoro en sí es impresionante, pero demuestra lo peligroso que puede ser lo desconocido, especialmente cuando cae del cielo.

La NASA reveló mucha información sobre el evento. La roca era mucho más pequeña que la que cayó en Tunguska, aproximadamente la mitad del tamaño, pero el equipo en la Tierra pudo registrar la fuerza que generó, la cantidad de luz y calor que emitió, el tamaño de la zona de impacto. y la composición exacta de las piezas que dejó. Si bien el daño fue significativo, tener la capacidad de examinar esos registros fue una oportunidad emocionante para los científicos que estudian meteoros.

¿Qué causa la explosión?

Un artículo de investigación de un equipo que estudia meteoros en la Universidad de Purdue explica qué podría suceder para hacer que los meteoros se rompan tan violentamente en la atmósfera inferior, un evento llamado "estallidos de aire meteórico". El aire sobrecalentado se acumula en forma de arco frente a la roca y entra en el meteoro a través de su superficie porosa y causa inestabilidad estructural, lo que eventualmente hace que la roca se rompa. A medida que la superficie del meteoro se agrieta, el aumento en el área provoca más fricción, creando más aire comprimido caliente que fluye a través de la superficie cada vez más porosa. Este proceso continúa en un ciclo de retroalimentación positiva hasta que todo el meteoro es solo una explosión masiva de fuego que navega por el aire. En el caso del meteoro de Chelyabinsk, este bucle de retroalimentación positiva ocurrió a 14 millas sobre el suelo, pero también entró en un ángulo muy poco profundo. Otros meteoros podrían entrar en un ángulo mucho más agudo, alcanzar velocidades más altas o explotar más cerca de la superficie, causando más daño.

Los científicos de Purdue utilizaron simulaciones por computadora para esbozar una posible solución a este problema. Determinaron que forzar el aire a través de las bolsas del meteoro les permitiría estabilizar la presión dentro de él. Esto tiene dos beneficios: uno, enfriar el aire delante y alrededor del meteoro reduce la energía que entra y sale de él, evitando que explote; y dos, reducir la velocidad del meteoro haría menos probable que se rompa, reduciendo aún más la probabilidad de una explosión. Esta medida de defensa podría utilizarse para prevenir desastres como los de Chelyabinsk y Tunguska; sin embargo, probablemente sería en gran parte ineficaz contra meteoritos más grandes, como el que se presume que causó la edad de hielo que mató a todos los dinosaurios.

Pero estar un poco preparado es mucho mejor que estar totalmente desprevenido; y cosas como ésta son un buen ejemplo de por qué la investigación y el desarrollo son tan importantes. La NASA ya cuenta con sistemas que rastrean la trayectoria de grandes objetos celestes que podrían estar en un curso acelerado con la Tierra; si bien esto crea un poco de sensacionalismo, también es bueno reconocer que somos frágiles y que hay cosas fuera de lugar. allí que sabemos tan poco sobre eso podría destruirnos sin siquiera verlo venir. Constantemente estamos aprendiendo cosas nuevas sobre el medio ambiente y el espacio que nos llevarán a poder defender mejor nuestros hogares cuando ocurra un desastre.


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